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Tradeoffs (Trueques), by Isaac Cohen (Opinion)

U.S.-WASHINGTON-JEROME POWELL-FED CHAIR. Getty Images

President Donald Trump, last week, unleashed a discussion about tradeoffs in the present emergency, when he said he wanted people to get back to work by Easter, on April 12. Using a common description of a tradeoff, President Trump said: “THE CURE CANNOT BE WORSE THAN THE PROBLEM.”

WASHINGTON, EE.UU. March 31, 2020 (By Isaac Cohen*) — As there are tradeoffs in economics, for example, between wage inflation and unemployment, in medicine they are called “triage.” Scarcity is the mother of triage, as when there is only one respirator to serve several high-risk patients.

President Donald Trump, last week, unleashed a discussion about tradeoffs in the present emergency, when he said he wanted people to get back to work by Easter, on April 12. Using a common description of a tradeoff, President Trump said: “THE CURE CANNOT BE WORSE THAN THE PROBLEM.”

The health experts who are advising the White House said the cost of lifting the economic shutdown prematurely, before there is evidence that the spread of the pandemic is slowing down, is an unacceptable increase in the number of infected persons and of deaths. By last Sunday 29, the number of US cases reached 142,106 and 2,479 deaths. At the same time, the number of persons applying for unemployment insurance, for the week that ended on March 21, was 3.28 million workers, the highest recorded since 1953, when the unemployment register started. Thus, the pandemic has put an end the longest economic expansion in U.S. history and the 3.5 percent unemployment figure, the lowest in half a century.

Facing those dismal alternatives, last Sunday, the White House announced that, the economic shutdown will last, at least, until the end of April. As the Chairman of the Federal Reserve Jerome Powell declared on Thursday 26, at a rare television interview, “the first order of business will be to get the spread of the virus under control, and then to resume economic activity.”

TRUEQUES

WASHINGTON, EE.UU. 31 marzo, 2020 (Por Isaac Cohen*) — Así como hay trueques en economía, por ejemplo, entre la inflación salarial y el desempleo, en medicina se les conoce como “trillar.” La escasez es la madre del trillar, como ocurre cuando solo hay un respirador para atender varios pacientes de alto riesgo.

El presidente Donald Trump, la semana pasada, desencadenó una discusión sobre trueques durante la emergencia actual, cuando dijo que quería que las personas volviesen a trabajar para la Pascua florida, el 12 de abril. Usando una descripción común de un trueque, el presidente Trump dijo: “EL REMEDIO NO PUEDE SER PEOR QUE EL PROBLEMA.”

Los expertos en salud que asesoran a la Casa Blanca dijeron que el costo de levantar el cierre de la economía prematuramente, antes de que haya evidencia de disminución de la propagación del virus, es un aumento inaceptable en el número de personas infectadas y de fallecimientos. Hasta el domingo pasado, el número de infectados en Estados Unidos ascendió a 142,106 y 2479 fallecidos. Asimismo, el número de personas que han presentado solicitud de seguro de desempleo, para la semana que terminó el 21 de marzo, fue de 3.28 millones, la cifra más elevada registrada desde 1953, cuando comenzó el registro de desempleados. Así, la pandemia le ha puesto fin a la expansión económica más prolongada de la historia de Estados Unidos, así como a la tasa de desempleo de 3.5 por ciento, la más baja en medio siglo.

Ante esas sombrías alternativas, el domingo, la Casa Blanca anunció que el cierre de la economía se mantendrá, al menos, hasta fines de abril. Como dijo el jueves anterior el presidente de la Reserva Federal Jerome Powell, en inusual entrevista televisada, “el primer tema de la agenda será controlar la propagación del virus, y entonces reanudar la actividad económica.”

*International analyst and consultant, former Director ECLAC Washington. Commentator on economic and financial issues for CNN en Español TV and radio, Univision, Telemundo and other media. | Analista y consultor internacional, exdirector de la Oficina de la CEPAL en Washington. Comentarista de economía y finanzas de CNN en Español TV y radio, Univisión, Telemundo y otros medios.